La misión ‘inmutable’ de Meshuggah

Tomas Haake sobre los peajes y triunfos de tres décadas detrás de la batería con los maestros del metal alucinante

Por  HANK SHTEAMER

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Edvard Hansson & Brendan Baldwin

Meshuggah está a punto de emprender su primera gira en casi tres años, y el baterista Tomas Haake tiene muchas cosas en mente. Él y sus compañeros de banda están trabajando arduamente para diseñar una nueva configuración del escenario, adaptarse a los cambios dentro de su equipo de gira y planear ensayos intensivos, todo mientras corren la voz sobre Immutable, su próximo noveno LP de estudio. Pero el problema más apremiante, la causa de que las próximas fechas de Meshuggah en EE. UU. se retrasen de la primavera de 2022 al otoño, es un poco más inmediato. Hablando a través de Zoom desde la sede de la banda en Estocolmo, Haake levanta las manos hacia la cámara y revela que están cubiertas por guantes de algodón tan blancos como sus largos y rizados mechones y su barba puntiaguda.

“Tengo este eczema dentro de mis manos”, explica. “Tengo que vendarme todos los dedos y ponerme guantes solo para perder el tiempo con el kit, incluso. Eso significa que realmente no he tocado la batería desde que grabamos el álbum, y eso fue a principios de abril. Así que llevo casi un año fuera, sin siquiera tocar un tambor”.

Haake dice que la afección apareció repentinamente a principios de 2020 y, dos años después, los médicos aún no han podido identificar la causa. «He visitado a tantos especialistas y dermatólogos acerca de esto en este momento y todos dicen, ‘¿Eh?’ Dicen que parece un eczema de contacto, pero lo descartamos porque hice todas las pruebas que puedas hacer, en cuanto a cualquier cosa con la que yo pueda entrar en contacto. Sube y baja, pero es un fastidio, sin duda, seas baterista o no. Quiero decir, todos necesitamos nuestras manos para funcionar en la vida diaria”.

Cierto, pero el resto de nosotros no estamos usando nuestras manos para impulsar posiblemente el acto más innovador del metal contemporáneo. Durante los últimos 25 años, muchas bandas del género han vendido más discos que Meshuggah; muy pocos han infundido más respeto. Desde que se formó en 1987, el quinteto de Ümea, una pequeña ciudad en el noreste de Suecia, se ha ganado el apoyo de compañeros de alto perfil, varias luminarias de otros campos musicales e incluso un comediante de renombre, y sin darse cuenta dio a luz a todo un subgénero que se esfuerza su característico sonido conmovedor, construido alrededor de riffs desgarradores tocados en guitarras de ocho cuerdas hechas a medida, ritmos superpuestos que chocan como placas tectónicas y el rugido implacable del vocalista Jens Kidman.

En el centro de este ballet está Haake, quien clava acentos diabólicamente engañosos mientras de alguna manera mantiene un ritmo estoico de fondo. Las innovaciones de la banda y la centralidad de Haake para ellos, reconocidos respectivamente en las listas de los 100 mejores álbumes de metal y los 100 mejores bateristas de Rolling Stone, son tan fundamentales para la idea moderna de la pesadez como, digamos, el trabajo de J. Dilla lo ha sido para la textura y el flujo de la música hip. -hop y R&B en los años noventa y más allá.

Anthony Dubois*

Para Haake, que ahora tiene 50 años, el título de Immutable (a la venta el 1 de abril) es en parte un guiño al enfoque inquebrantable de la banda: la forma en que desde el principio canalizaron sus influencias centrales de la New Wave of British Heavy Metal y los pioneros del Thrash de los ochenta. en un estilo altamente especializado y lo han conservado como un manifiesto desde entonces.

“Siento que hace mucho tiempo nos pusimos en marcha en una especie de lateral de la norma del metal, por así decirlo, y nos hemos apegado a eso y seguimos impulsándonos en esa misma dirección, en cuanto a los instrumentos que tenemos. usamos, la cantidad de personas que usamos, los instrumentos que somos como personas y Jens como vocalista”, dice. “Conocemos nuestras limitaciones y también sabemos lo que queremos hacer. … Así que creo que sentimos que la banda es y ha sido inmutable, en el sentido de no cambiar lo que nos propusimos hacer”.

En consecuencia, Immutable se siente como el Meshuggah arquetípico. Pistas contundentes como «God He Sees in Mirrors», «I Am That Thirst» y el sencillo reciente «Light the Shortening Fuse» hacen un uso brillante del estilo de riff característico de la banda. 

“Puede parecer extraño para algunas personas que tengas una canción instrumental allí”, dice Haake. “Pero necesitas esas herramientas para llevar al oyente a algún tipo de viaje. Porque somos de la vieja escuela cuando escribimos álbumes, y los escribimos para que se escuchen como un todo de principio a fin, aunque hoy en día la gente simplemente los reproduce pista por pista desde Spotify, o algo así”. Él cita una de las primeras piedras angulares del metal de la banda, que presentaba su propio instrumental épico y progresivo que dividía la lista de canciones: .”

Los fanáticos estarán felices de escuchar los inconfundibles solos del guitarrista cofundador Fredrik Thordendal en cuatro de las pistas. Su estatus dentro de Meshuggah ha sido un poco un signo de interrogación en los últimos años después de que se tomó un descanso de la gira con la banda en 2017. (Haake dice que el guitarrista ha estado ocupado desde entonces trabajando en la tan esperada continuación de su disco debut como solista favorito en 1997 y terminando un estudio casero, donde grabó sus partes para el nuevo LP). sus contribuciones en Immutable (perturbaciones sónicas de fuego rápido que superan al oyente como una especie de arma paralizante de ciencia ficción) sirven como una guarnición que completa la receta.

“Fue genial recuperar esos archivos de él”, dice Haake sobre los solos de Thordendal. “Él nunca vino al estudio porque no había necesidad, grabó en su casa, obviamente. Y una vez que escuchamos su opinión sobre los protagonistas, fue como, ‘Sí, ese es Fredrik. Es la firma Meshuggah’. … Estábamos encantados de no tener que usar a otra persona para ese tipo de trabajo principal, porque no habría sido lo mismo”.

Haake dice que aunque el álbum se armó durante el Covid, la pandemia no fue un gran obstáculo para el proceso de la banda; en realidad les permitió relajarse más de lo habitual. “Anteriormente, siempre hemos sido muy duros con nosotros mismos en cuanto a cumplir con los plazos y lo que sea”, dice Haake. «Definitivamente nos tomamos nuestro tiempo y no queríamos terminar en ese tipo de situación nuevamente». Acababan de terminar un ciclo de gira cuando llegó Covid, por lo que los miembros se agacharon individualmente para escribir: Hagström compuso aproximadamente la mitad del álbum por su cuenta, Haake y el bajista Dick Lövgren coescribieron algunos, y Lövgren se encargó del resto. propio. Mientras que la banda grabó en vivo como grupo para su LP anterior, The Violent Sleep of Reason de 2016, esta vez Haake, Hagström y Lövgren grabaron poco a poco en Sweetspot Studios en Halmstad, mientras que Kidman grabó sus partes en casa.

Como letrista principal de la banda, Haake dice que, incluso en el contexto de la pandemia, estaba pensando en problemas sociales más insidiosos. Una pista, «Armies of the Preposterous», hace referencia a «una pandemia, este contagio que abrazas», pero Haake explica que la canción en realidad trata sobre «el resurgimiento de poderes de extrema derecha en Europa y el resto». del mundo y las implicaciones de eso.” Y el baterista dice que «Light the Shortening Fuse», escrita en su totalidad por Hagström, es la «interpretación del guitarrista de lo que las redes sociales nos están haciendo como personas».

La visión de pájaro de la banda sobre la condición humana siempre ha sido oscura, y Haake todavía no tiene grandes esperanzas en la trayectoria general de la humanidad. Señala la imagen de portada de Immutable, que muestra una figura esquelética envuelta en llamas, mientras agarra un cuchillo. “Incluso si no tuviéramos la guerra y el genocidio y todas esas cosas horribles, con los cambios climáticos, todo lo que está pasando, se ve bastante sombrío”, dice. “Y aún así, tienes lo que está sucediendo en Ucrania ahora, pero ha estado sucediendo en grandes partes del mundo desde siempre. Entonces, la inmutabilidad del hombre, por así decirlo: ‘Te estás quemando, amigo, pero aún vas por el cuchillo’. Como, ¿qué diablos te pasa?’”.

Si Haake es ahora una fuerza conceptual y musical dentro de la banda, cuando reemplazó al baterista original de Meshuggah en 1990, él era el eslabón débil. Creció en Örnsköldsvik, Suecia, admirando a los pesos pesados ​​del hard rock como Vinny Appice (Dio, Black Sabbath) y Cozy Powell (Rainbow, Jeff Beck) y gigantes progresivos como Phil Collins y Neil Peart (ambos modelos formativos de lo que él llama “bateristas que no eran necesariamente solo bateristas”), pero sus propias habilidades aún estaban tomando forma. “El baterista, Niklas Lundgren, que dejó la banda en el 89, estaba muy por delante de mí. Entonces, cuando entré, en realidad tuvieron que conformarse con alguien que no supiera ese nivel de percusión”, dice ahora. “Tuve que trabajar muy duro los primeros dos años para tratar de llegar lentamente a este estándar. Pero, quiero decir, todos éramos jóvenes y súper emocionados. Recuerdo que a veces ensayábamos como 10 o 14 horas seguidas sin siquiera comer nada más que dulces y helados”.

Puedes escuchar los resultados de esa devoción, así como la hiperactividad alimentada por el azúcar que describe Haake, en el debut de la banda en 1991, Contradictions Collapse. Bandas como Bathory y Entombed ya habían puesto a Suecia en el mapa del metal extremo, pero incluso en esta etapa inicial, estaba claro que Meshuggah estaba explotando un territorio musical muy diferente, sonando un poco como un cerebrito inspirado en la fusión Anthrax.

Aunque ninguno de los miembros es judío, su elección de nombre, una palabra yiddish que significa «loco» que Kidman extrajo al azar de un diccionario de jerga, ya parecía extrañamente acertada. (Cuando se le preguntó cómo se siente con el apodo ahora, Haake dice: «En algún momento dejas de considerarlo, ya sea que sea genial o no, o tal vez un poco cursi… Como incluso Metallica, ¿es realmente un nombre de banda tan genial? Pero se convierte en un nombre de banda genial porque la banda se convierte en algo.”) En su exitoso LP, Destroy Erase Improve de 1995, superaron sus influencias, estableciendo un nuevo punto de referencia para el futurismo de metal progresivo y el golpe rítmico que rompe el cerebro. 

Algunas bandas pueden rehuir la reputación de sonar frías y mecánicas, pero Meshuggah abrazó con orgullo el concepto. A partir de Chaosphere de 1999, toda su escritura se puso en línea, por así decirlo, con cada miembro componiendo por separado a través de la computadora y la banda aprendiendo más tarde a reproducir las demostraciones resultantes. A estas alturas, el proceso se ha convertido esencialmente en el evangelio de Meshuggah: quien escribe una canción determinada también programará la batería, hasta el más mínimo detalle. “Es una forma extraña de trabajar, pero lo hemos hecho durante tanto tiempo que creo que esta es la única forma”, dice Haake. “Y no creo que hubiéramos sido la misma banda si no usáramos estas herramientas porque también nos permitieron implementar ideas de una manera diferente a la que puedes simplemente tratando de improvisar y tratando de resolver las cosas como banda no habríamos sonado como lo hacemos”.

Otra característica clave del sonido Meshuggah en Nothing de 2002: Es la habilidad mágica de la banda para tocar en una versión muy ornamentada del tiempo estándar de 4/4, produciendo ritmos que desestabilizan al oyente al mismo tiempo que lo anclan a un pulso. Mientras que los primeros álbumes de Meshuggah a menudo podían registrarse como un principio interminablemente apretado, su trabajo de mitad de período comenzó a respirar, proyectando un extraño tipo de serenidad en medio de la constante sobrecarga de información. (Probablemente no sea una coincidencia que Nothing fuera el primero de cinco álbumes consecutivos de Meshuggah hasta la fecha en alcanzar el Billboard 200). Haake dice que esta táctica rítmica se desarrolló a partir del esfuerzo deliberado de la banda por distinguirse de sus influencias.

“Definitivamente crecimos escuchando una buena cantidad de bandas de firmas de tiempo impar, desde las bandas progresivas y bandas como Marillion y Rush. Y Fredrik estaba muy metido en el jazz fusión por su padre, que era saxofonista de jazz. Pero nos metíamos en nuestro propio ritmo y hacíamos las cosas a nuestra manera”, explica. “Con nuestras orugas, la mayor parte son 4/4 rectos. Entonces, una vez que tienes eso anclado, puedes continuar, y el resto todo está armado alrededor de la pista. Creo que nos dimos cuenta de eso bastante pronto, que lo que hicimos fue dejarnos llevar. … Siento que necesitamos ese tipo de flujo del metal más sencillo mientras hacemos este tipo de ideas de riffs sobre la línea de compás. Y eso obviamente ha sido nuestra firma durante mucho tiempo”.

Ejecutando sus hazañas olímpicas de percusión noche tras noche en la gira, Haake ha sufrido su parte de desgaste. Alrededor de 2009, una hernia en la parte inferior de la espalda no tratada provocó dolor en las piernas y los pies y, lo que es peor para alguien en su profesión, una situación en la que «mi pie derecho comenzó a no escuchar más a mi cerebro», lo que provocó lapsos impredecibles en el control. Haake todavía se enfrenta a esa incertidumbre hoy y dice que ha quitado parte de la diversión de tocar en vivo. Y mientras se prepara para regresar al servicio activo, queda el signo de interrogación persistente del eccema. “Estas manos me están desanimando, hombre”, admite. “Trato de mantenerme positivo sobre cosas como esta y no permitirme deprimirme por eso. Es lo que es. Veremos si algún médico nuevo tiene algo importante que decirme que me ayude a aclarar esto”.

Dejando a un lado las dolencias, enfatiza que no está buscando una carrera alternativa. Ha estado dando vueltas a algunas ideas musicales con su novia, la actriz de Orange Is the New Black y compañera de metal Jessica Pimentel, y dice que los dos podrían eventualmente grabar y lanzar algo juntos. Por ahora, sin embargo, está contento con su actuación principal. Cuando se le pregunta si tiene ambiciones creativas que cree que no podría realizar en el marco de Meshuggah, responde que no definitivamente.

“Realmente nunca sentí que necesitaba ir con otros músicos o cualquier otro tipo de música o tener proyectos paralelos o algo por el estilo”, dice. “Esto es lo único que realmente he hecho. Tenía 19 años [cuando me uní], y realmente ha sido el único tipo de música que me interesaba en cuanto a mi forma de tocar y lo que quería hacer como baterista, y eso nunca me pareció una limitación. .”

Luego, en pocas palabras, resume hábilmente su camino inmutable y, por extensión, el de Meshuggah: «Esto ha sido lo único que he querido hacer, y lo he estado haciendo».